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Henry Brooks Adams nació en Boston en 1838. Estudió en Harvard y luego Derecho en Berlín; a su vuelta se convirtió en secretario de su padre, congresista en Washington y luego legado en Londres, donde ambos pasaron los años de la Guerra de Secesión. Allí Henry conoció y frecuentó a las personalidades del momento y se empapó de alta cultura. En 1868 volvió a Washington, donde destacó como periodista polémico y como uno de «los tres mejores bailarines de la capital». Presionado por la familia, aceptó un puesto de profesor de historia en Harvard, donde dirigió con éxito la North American Review y se casó con Marian Hooper, llamada «Clover». En esos años, Adams publicaría dos novelas de forma anónima, Democracy (1880) y Esther (1884), y una monumental History of the United States During the Administration of Jefferson and Madison (1885-1891). En 1885, tras una grave depresión, Clover se suicidaría y Henry, profundamente afectado, evitó la vida pública. Viajaría a partir de entonces incansablemente y sólo en 1892 volvería a establecerse en Washington. De sus viajes por Normandía salió su estudio sobre Mont-Saint-Michel and Chartres (1904), donde elaboró una nueva teoría de los períodos históricos basada en criterios de las ciencias físicas. De este cientifismo aplicado al estudio de la historia surgió también la idea de su autobiografía, que, escrita en tercera persona, tituló The Education of Henry Adams e imprimió en una edición de cuarenta ejemplares en 1907. La obra sólo sería difundida en 1918, seis meses después de la muerte de su autor. Entonces recibiría el premio Pulitzer.

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